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台媒: 仰赖供应链粉饰太平,美国难断中国脐带

2020-04-27 11:14:25 来源:technews

新冠肺炎暴露出国际社会多年来依赖中国供应链的粉饰太平,而美国更警觉到应该速速斩断与中国的不正常脐带关系。但事情恐怕没有这么简单。

民众拿T 恤当口罩、医疗人员把雨衣穿成防护衣,纽约州长Andrew Cuomo为了呼吸器和美国总统特朗普隔空互呛,空前惨重的新冠肺炎疫情一把撕裂了美国长期的暗疮:需要的物资都来自中国。

美国政府痛定思痛决定重走美国路,先是提出医疗设备要走「买美国货」的路子,结果惨遭企业打脸。特朗普的前高级贸易顾问 Kelly Ann Shaw 22 日并警告,疫情期间不要仓促对美国的供应链做出重大改变,否则将导致不良政策。

事实上,美国想和中国切割要比想像的复杂太多,不说眼前救命急需的医疗用品让特朗普话不敢说绝,就是兵家必争的稀土问题也是不可预约之难题,美国政就难放手一搏。稀土是制造飞弹、战机、夜视镜这类武器与高科技设备的必要矿物,只要这条命脉掌握在对方手中,美国想摆脱中国就是一场左右为难的困境。

中国稀土霸主

首先,中国是全球最大稀土生产国,根据美国地质调查所(USGS)的数据,美国进口的稀土约80% 来自中国除了武器升级需要稀土之外,现代电子产品也离不开它们,从智能手机、电视、吹风机、电动车到油电混合车里都有稀土。

而且全球只有两个地方能大规模精炼稀土,分别在中国和澳洲矿企利纳斯公司(Lynas Corp.)在马来西亚关丹(Kuantan)的工厂。但据调查,利纳斯只占2017年全球稀土产量约12%,中企则占逾五分之四的大宗。​

而这个美国唯一的稀土矿企,就是开采加州山隘(Mountain Pass)矿场的MP 材料公司(MP Materials),但根据路透社22 日报导,美国能源部(DOE)已通知政府科学家不要与他们合作,因为这家公司有近十分之一是由中国投资人所有,而且在销售与技术上还得仰赖中国。

MP 材料有中国色彩

MP 材料形容自已是一家主要由美国员工构成的美国民营公司,但有9。9% 是由中国的盛和资源控股所持有。DOE 旗下的关键材料研究所(Critical Materials Institute)临时所长洛格拉索(Tom Lograsso)说,MP 材料公司的所有权结构显然是个问题,而能源部下达的指示,表明了渴望让商业稀土产业复活的美国,正面临的竞争压力。毕竟自二战曼哈顿计画(Manhattan Project)制造原子弹以来,美国的这项产业已经几乎消失殆尽。

加州山隘矿区是在1940 年代后期首度开放,当时提炼的稀土「铕」用在电视的红色所需。到了1980 年代初期,这处矿产已能提供美军在1990 年第一次波湾战争的大多数装备需求。

然而,中国加速大规模稀土精炼的发展并开始提高出口,削弱了其他制造商的实力,落实中国前领导人邓小平在1992 年定的调:「中东有石油,中国有稀土。」

如今,MP 材料每年要运送超过5 万吨浓缩稀土到中国加工处理,这部分是美国产业的弱点。美方希望能在今年底自行加工,达到每天针对2 种最常见的稀土金属生产5 千吨,以满足美军需求的目标。但部份专家认为,对废物处理和过滤计画的环保忧心,令人怀疑山隘矿区能否在这么短的时间内达标。

稀土命脉攸关国安

面对主控全球稀土供应的中国,重振国内稀土生产已成为美国与中国关系的当务之急。佛罗里达州参议员卢比奥(Marco Rubio)就说,美国的国防构成要素仰赖中国,可能已造成战略性的军事威胁。这和北京关税惩罚美国仅存的一家稀土矿企,借此表明中国在全球稀土供应的强大,来警告美国勿轻举妄动是同样的道理。

事实上,中国曾在2010 年的一场外交争议中,停止对日本的稀土供应,令美方担心中国是否会对他们重施故技。而MP 材料只是仰赖中国稀土的众多美国公司之一。好比苹果iPhone、洛克希德马丁(Lockheed Martin)的F-35 战机、通用动力(General Dynamics)的潜水艇都离不开中国稀土。

特朗普总统上台后已要求五角大厦为美国的稀土专案提供资金,并下令升级稀土供应链,警告仰赖他国供应这种战略性原料可能有碍美国国防。做法之一,就是找上澳洲共同支持关键矿产和稀土发展计画,在长期由中国把持的市场进一步合作。

但尽管如此,美国在稀土产业上难以摆脱中国阴影已是事实。因此,即便被能源部列人黑名单,MP 材料仍是可能获得五角大厦挹资4 千万美元研发的候选者之一。荷兰咨询公司艾达马斯情报(Adamas Intelligence)的稀土产业专家卡斯提鲁斯(Ryan Castilloux)说,考虑到MP 材料与盛和资源的关系,这家公司已成为美国政府不想承认的棘手问题。而切断与中国供应链的脐带又何尝不是呢?

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